Destination : Bennu

OSIRIS-REx

La mission OSIRIS-REx s'intéresse à l'astéroïde Bennu, pour y prélever un échantillon qui sera rapporté sur Terre pour analyse. Il y a plus d'un demi-million d'astéroïdes connus : pourquoi les scientifiques ont-ils choisi Bennu en particulier?

Vu son emplacement, sa taille et son importance scientifique, Bennu était l'astéroïde idéal pour le voyage cosmique de la sonde spatiale OSIRIS-REx.

Pourquoi se rendre jusqu'à Bennu?

Dans cette vidéo, on explique pourquoi les caractéristiques de Bennu en font l'astéroïde idéal pour la mission OSIRIS-REx. (Source : Université de l'Arizona.)

Emplacement

Il est plus facile de se rendre jusqu'à Bennu puisqu'il est plus proche de la Terre. La plupart des astéroïdes du Système solaire se trouvent entre Mars et Jupiter, mais Bennu fait partie d'un plus petit groupe qu'on appelle des « géocroiseurs ». Ces objets voyagent à moins de 50 millions de kilomètres de la trajectoire de notre planète.

Bennu fait le tour du Soleil en 436 jours. Il suit une orbite elliptique qui croise celle de la Terre tous les six ans. La mission de retour d'échantillon OSIRIS-REx a été planifiée pour profiter de la façon dont Bennu se déplace et réduire ainsi les risques et les coûts.

OSIRIS-REx permettra aux scientifiques d'en savoir plus sur le comportement de Bennu, et sur celui d'autres géocroiseurs, au fil de son orbite autour du Soleil.

En cartographiant précisément la surface de Bennu, le lidar canadien OLA donnera une meilleure idée aux scientifiques de la taille et la forme de l'astéroïde.

Les images radar de Bennu captées depuis la Terre (à gauche) sont la meilleure source de données pour produire la modélisation scientifique actuelle de la forme de Bennu (à droite). (Source : Michael C. Nola/Arecibo Observatory.)

Taille et composition

Les astéroïdes de petit diamètre tournent plus vite sur eux-mêmes que les gros astéroïdes. Pour les chercheurs, l'astéroïde idéal pour la mission OSIRIS-REx fait plus de 200 m, ce qui permettra à la sonde spatiale de s'en approcher en toute sécurité pour prélever de la matière meuble à la surface de l'astéroïde.

Selon des études faites à partir de la Terre, Bennu est un type rare d'astéroïde riche en carbone. Il est assez foncé : il ne reflète que 4,5 % de la lumière qui l'atteint. Bennu absorbe donc la majeure partie de la lumière du Soleil, qui se transforme en énergie thermique. Lorsque cette énergie est irradiée, la trajectoire de l'astéroïde peut changer. Les scientifiques veulent en savoir plus sur l'effet de la composition, de la couleur et de la réflectivité d'un astéroïde sur son orbite.

Certaines caractéristiques physiques de Bennu

Taille Environ 500 m de diamètre
Jour bennuvien 4,3 heures
Année bennuvienne 436 jours terrestres
Vitesse moyenne Environ 101 400 km/h

Les éléments constitutifs de la vie?

Bennu est particulièrement intéressant parce qu'il est demeuré presque inchangé depuis la formation du Système solaire il y a 4,6 milliards d'années. En étudiant ce témoin du passé, les scientifiques peuvent approfondir leurs connaissances sur cette très lointaine époque.

Certains chercheurs croient que les éléments constitutifs de la vie sur Terre pourraient provenir d'astéroïdes tombés sur notre planète.

Il se peut que la surface rocheuse de Bennu contienne des minéraux argileux, reconnus pour contenir de l'eau. Les instruments embarqués sur OSIRIS-REx pourraient même détecter la présence de composés organiques comme des sucres ou des acides aminés. Ces unités de base des protéines et de l'ADN sont essentielles à toute forme de vie sur Terre.

La découverte de composés organiques sur un astéroïde pourrait appuyer la thèse selon laquelle les éléments chimiques essentiels à l'apparition de la vie sur Terre viennent d'impacts météoritiques qui se sont produits il y a très longtemps.

Le nom de Bennu a été proposé en par Michael Puzio, un garçon de neuf ans de la Caroline du Nord, aux États-Unis. Cet élève de troisième année a gagné un concours international visant à donner un nom plus attrayant au géocroiseur, dont le nom était (NEO 101955) RQ36.

Il a suggéré Bennu parce qu'il trouvait que le bras robotisé et les panneaux solaires d'OSIRIS-REx ressemblaient au cou et aux ailes de Bénou, divinité égyptienne souvent représentée sous la forme d'un héron.

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